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Un motor ruso explota espontáneamente en órbita, creando una nube de escombros

Imagen: Arne Dedert (AP)Un viejo motor ruso que ha estado flotando sin rumbo fijo en el espacio durante más de una década finalmente se encontró con su desaparición en una repentina explosión, produciendo al menos 16 fragmentos de desechos orbitales que ahora amenazan a los satélites y otros objetos.El martes, el 18.º Escuadrón de Defensa…

Un motor ruso explota espontáneamente en órbita, creando una nube de escombros

Imagen para el artículo titulado Un motor ruso explota espontáneamente en órbita, creando una nube de escombros

Imagen: Arne Dedert (AP)

Un viejo motor ruso que ha estado flotando sin rumbo fijo en el espacio durante más de una década finalmente se encontró con su desaparición en una repentina explosión, produciendo al menos 16 fragmentos de desechos orbitales que ahora amenazan a los satélites y otros objetos.

El martes, el 18.º Escuadrón de Defensa Espacial de la Fuerza Espacial de EE. UU. confirmó a través de Twitter que un motor SOZ explotó en el espacio el 15 de abril. El evento creó al menos 16 piezas de escombros, que el escuadrón de defensa ahora está rastreando. El motor se usó para lanzar tres satélites rusos GLONASS en 2007, impulsándolos a la órbita correcta una vez que estuvieron en el espacio. El motor había estado orbitando ociosamente en el espacio desde entonces, pero con restos de propulsor de cohetes de alta energía todavía dentro.

“Es una especie de bomba de tiempo, pero sin un temporizador real”, dijo a Gizmodo el astrofísico Jonathan McDowell del Centro Harvard-Smithsonian de Astrofísica.

Probablemente sucedió algo dentro del motor que involucró al propulsor del cohete, lo que hizo que explotara. Desafortunadamente, esta no es la primera vez que un motor de vacío SOZ descartado ha causado un gran lío en el espacio. Al menos 54 de estos motores ya explotaron, y hay unos 64 de ellos todavía en órbita, según McDowell. Este último incidente de avería del motor se suma al creciente problema de los desechos espaciales, o basura espacial, atrapados en la órbita de la Tierra.

“Cuando vi esto, no me sorprendió mucho”, dijo. “Estas cosas han estado apareciendo una o dos veces al año durante muchos años, y realmente ha sido un problema”. El motor es un diseño de cohete soviético más antiguo que quedó de la Guerra Fría, mientras que los diseños más nuevos de naves espaciales están diseñados para evitar estos problemas. “Este problema particular de la explosión de las etapas sobrantes de los cohetes se ha diseñado principalmente en los cohetes modernos”, dijo McDowell. “La mejor práctica hoy en día es pasivar las naves espaciales cuando están al final de su misión”. La pasivación de naves espaciales es la eliminación o desactivación de todas las fuentes potenciales de explosiones.

Pero incluso si estos diseños más antiguos ya no se envían al espacio, la población preexistente de estos motores reliquia podría continuar generando más desechos y crear más riesgos para los satélites, lo que a su vez podría generar aún más desechos, un problema grave conocido como Síndrome de Kessler.

Los sensores de la Red de Vigilancia Espacial (SSN) global del Departamento de Defensa rastrean más de 27.000 piezas de escombros orbitales, con muchas más piezas más pequeñas de escombros en el entorno cercano a la Tierra, según la NASA. Estos pedazos de basura no controlados, ya sea un satélite retirado o un pequeño trozo de metal, viajan a altas velocidades, con el riesgo potencial de chocar contra una nave espacial operativa y causar daños considerables.

En junio de 2021, por ejemplo, una pieza de basura espacial se estrelló contra la Estación Espacial Internacional y dañó uno de sus brazos robóticos. Posteriormente, en noviembre, los astronautas a bordo de la ISS tuvieron que refugiarse de una nube de desechos espaciales generados por la destrucción del difunto satélite ruso Kosmos-1408, resultado de una imprudente prueba antisatélite rusa. La prueba antisatélite de China en 2007 creó más de 3.000 piezas de escombros grandes.

Las agencias espaciales esperan encontrar soluciones a la basura orbital en curso, y la Agencia Espacial Europea encargó recientemente la primera misión de eliminación de escombros, actualmente programada para un lanzamiento en 2025. La nave espacial ClearSpace-1 contará con cuatro brazos diseñados para limpiar la basura espacial en la órbita de la Tierra.

Las grandes piezas de desechos espaciales “tienen el mayor riesgo no solo de explotar, sino de golpearse entre sí y crear muchos más desechos”, dijo McDowell. “Entonces, si quieres evitar una especie de reacción en cadena, lo que quieres hacer es deshacerte de los grandes, y creo que eso va a suceder”.

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